¿Qué es el sargazo?

El sargazo (Sargassum) es un género de macroalgas de la familia Sargassaceae y del orden Fucales, que contempla a las algas pardas.

Su presencia en el océano es muy amplia y puede extenderse varios kilómetros, mostrando una abundante proliferación en mares templados y tropicales del mundo. El sargazo acumulado se percibe como una gran mancha café-rojiza de la que varios tipos de organismo se benefician, ya que proporciona alimento, refugio, protección y áreas de reproducción para especies como peces, anfípodos, camarones, tortugas marinas, etc.

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Un animal que depende de las grandes masas de sargazo es el pez de los sargazos (Histrio histrio). Este pequeño animal que se comprime lateralmente hasta adquirir un tamaño promedio de 20 cm de longitud, es difícil de detectar, pues su coloración se camufla perfectamente con el entorno de algas marinas flotantes. Posee manchas de colores marrón y arena con pequeños puntos blancos, además de que cuenta con la capacidad para cambiar de color rápidamente de un tono claro a uno oscuro, y viceversa.

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Descripción del sargazo.

El sargazo tiene un predominante color marrón, que en ciertas áreas puede lucir más intenso o más amarillento. Posee ramificaciones, apéndices y unas estructuras pequeñas y redondas similares a unas bayas. Estas bayas, cuyo nombre formal es neumatocistos, y ‘vejigas’ en el lenguaje más coloquial, contienen gas en su interior, lo que permite la flotabilidad de las algas. Es por ello que el sargazo siempre se mantiene a la deriva sobre la superficie marina. El tamaño de los neumatocistos varía de acuerdo al tipo de alga marina. Por ejemplo, los del género denominado Nereocystis pueden ser del tamaño de una mano, o incluso, un poco más.

La textura de Sargassum es áspera y pegajosa. Su anatomía es fuerte pero resistente, capaz de soportar fuertes corrientes sin dañarse.

Investigadores de la UNAM (Universidad Nacional Autónoma de México), no han hallado elementos que indiquen que las algas lleven a cabo reproducción sexual; a su vez, son especies clonales que se reproducen a un ritmo acelerado, logrando cantidades descomunales en poco tiempo.

El Mar de los Sargazos. ¿Existe?

Existe y forma parte de un océano. El mar de los sargazos se refiere a un área dentro del océano Atlántico norte (con una orientación más cercana al continente americano) que se caracteriza por la abundante cantidad de sargazo flotando a la deriva. Este evento natural fue descubierto en el siglo XV por exploradores portugueses, aunque en los registros previos del viaje de Cristóbal Colón hacia el Nuevo Mundo, se menciona este avistamiento.

Qué es el sargazo.
Sargazo (Sargassum). / Imagen de Dominio Público. Autor: Bogdan Giușcă.

Cuando el Sargazo representa un peligro.

El sargazo, en acumulaciones kilométricas cercanas a las costas, es sinónimo de advertencia y monitoreo. Esta es una eventualidad que requiere investigación y solución, sin tener que alterar el ciclo ecológico de los ecosistemas involucrados.

El Caribe es emblema de playas limpias, hermosas aguas color turquesa, arrecifes de coral y turistas de todos rincones del mundo. No obstante, el panorama actual luce muy distinto, ya que el sargazo se está acumulando en cantidades colosales que poco a poco invade sus preciadas costas.

Hablar de panorama distinto no solo es referencia a un escenario poco atractivo a la vista, sino un problema ecológico de grandes magnitudes que contempla investigaciones complejas. 

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Brigitta Ine van Tussenbroek, investigadora de la Unidad Académica de Sistemas Arrecifales Puerto Morelos del Instituto de Ciencias del Mar y Limnología (ICML-UNAM), afirma que varias especies de animales marinos y arrecifes de coral se ven seriamente afectados ante la invasión de Sargassum, pues su exceso conjunta falta de oxígeno, agua de poca calidad y producción de sustancias químicas en enormes cantidades, sin omitir el bloqueo que representa para las tortugas anidadoras.

La masa de sargazo flotante no es reciente; se reportó la misma incidencia en 2011, 2015, 2018 y 2019, pero la verdadera razón aún no es detectada como tal. Pueden ser varios los factores que al combinarse, crean desfavorables escenarios costeros.

En 2018, se acumuló la cantidad de 275,000 m3 de sargazo en un área de 6 km de playa

La última acumulación suscitada, en 2019, se extendió a lo largo de 1,000 km de playas, afectando principalmente la zona turística de Quintana Roo. La presencia de sargazo en esas proporciones es invasor y problemático, ya que al descomponerse con el paso de los días, emite un olor fétido e insoportable para la gran mayoría de los visitantes y residentes.

Pez de los sargazos.
Pez de los sargazos (Histrio histrio). / Imagen de Dominio Público. Autor SEFSC Pascagoula Laboratory; Collection of Brandi Noble, NOAA/NMFS/SEFSC.

Removerlo no es tarea fácil y solo impide la máxima acumulación, ya que en las próximas horas otra gran masa podría estar por llegar. Tan solo en 2018, se contabilizó la cantidad de 275,000 m3 de sargazo en un área de 6 km de playa de Puerto Morelos.

Algunas industrias tomaron medidas para aprovechar el recurso, fabricando platos y vasos desechables de fácil descomposición. O bien, utilizaron el sargazo para calentadores solares, biocombustible y como materia prima para papel. Sin embargo, la cuestión ecológica es la que preocupa y ocupa a las organizaciones medioambientales y de investigación, pues conlleva a una afectación en la derrama económica de toda la zona afectada.

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Cabe recordar que las costas quintanarroenses son una de las zonas turísticas más populares y productivas de todo México y la aproximación del sargazo quizá sea la manifestación de algo mucho peor, o el primer paso de un evento de escalas mayores.

¿De dónde proviene el sargazo del Caribe?

Investigadores del Centro de Ciencias de la Atmósfera (CCA- UNAM), reconocen que el origen del sargazo es externo y que el problema existente no tiene relación con las costas mexicanas, sino que abarca todo el mar que baña al Caribe e incluso al Atlántico ecuatorial.

Por ejemplo, el sargazo que forma parte del mar de los sargazos, proviene del Golfo de México, siendo las fuertes corrientes que caracterizan la zona, las encargadas de trasladarlas hacia el Atlántico Norte. Esto fue revelado en el sitio web de BBC Mundo en junio de 2019.

Origen del sargazo del Caribe.
Ubicación del sargazo procedente del Atlántico, entre Brasil y el continente Africano.

Sin embargo, se cree que esto no tenga relación con lo que pasa en el Caribe. En 2011, se registró la presencia de otro mar de sargazo que se origina entre las costas de África y Brasil, siendo este el que cubre las costas de una de las zonas turísticas más visitadas de la República Mexicana.

¿Por qué se origina el sargazo del Caribe?

El porqué no es muy claro, pero un cúmulo de situaciones podría conducir a la respuesta. 

Una de las explicaciones sugiere que el aumento de la temperatura del agua oceánica aumenta los nutrientes del agua, favoreciendo el desarrollo del alga. Contrario a lo que parece, un mayor porcentaje de nutrientes en el agua no es sinónimo de buena noticia. 

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Parte de la belleza natural de los mares del Caribe se debe a los pocos nutrientes que tiene, y varias especies marinas han encontrado ahí el mejor hábitat para subsistir. Un cambio en la química del agua y en su temperatura, es parte de un desastre ecológico que puede tornarse irreversible. 

Por qué hay sargazo en el Caribe.
Playas de Quintana Roo, México.

Soluciones para el mar de sargazo del Caribe.

El movimiento del sargazo es monitoreado constantemente para estudiar sus impactos en el agua oceánica, así como la cantidad de clorofila que se produce, entre otras cuestiones.

Por su parte, el gobierno mexicano ha considerado la construcción de embarcaciones que recojan las masas flotantes, así como de barreras que impidan su llegada a las costas, lo que significa una inversión de $2,7 millones de dólares.

Lo alarmante es que el mar de sargazo no solo está afectando México sino otros países del Caribe que quizá no estén considerando hacer una gran inversión. Nadie apuesta a que el problema desaparezca pronto, pero sí se habla de un posible futuro devastador para lo que alguna vez fue uno de los lugares más bellos de la Tierra.


Fuentes:

oceanexplorer.noaa.gov/facts/sargassum.html

bbc.com/mundo/noticias-america-latina-48764081