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Noam Chomsky

Filadelfia, Estados Unidos, 7 de diciembre de 1928

El llamado “Padre de la Lingüística moderna” es además un eminente filósofo y activista político de gran influencia en el mundo actual. Introdujo la denominada gramática generativa, una orientación específica para el estudio de la sintaxis.

Los padres de Avram Noam Chomsky eran inmigrantes judíos de clase media, William Chomsky y Elsie Simonofski. Tuvo un hermano menor llamado David. Su familia ejerció una importante influencia en el desarrollo de su pensamiento y su dirección profesional, pues William era un estudioso y profesor del idioma hebreo en el Gratz College y su madre enseñaba el mismo idioma.

El ambiente familiar estaba caracterizado por la ilustración en diversos temas intelectuales, en los que predominaba la lectura y la cultura hebrea. Chomsky fue un niño afecto a la literatura y asistió a Oak Lane Country Day School, una escuela progresista experimental en la que no cabía el menor atisbo de competitividad y sí hacía énfasis en la autorrealización. A pesar de esto le fue fácil sobresalir académicamente. A los 10 años de edad ya había escrito un artículo editorial que abordaba el fascismo en la Europa después de la Guerra Civil Española.

Carrera temprana

Comenzó sus estudios de filosofía, matemáticas y lingüística en la Universidad de Pensilvania y tuvo la fortuna de ser alumno de importantes profesores como el filósofo Nelson Goodman y el lingüista Zellig Harris. Éste constituyó un importante referente para Chomsky, toda vez que le animó a interesarse y especializarse en la lingüística, lo que sucedió al cabo de un tiempo. En 1949 contrajo matrimonio con Carol Schatz; juntos tendrían tres hijos.

Después de su boda pasó 6 semanas en un kibutz al norte de Israel, pero la experiencia le mostró sorprendentes ideas políticas, sociales y culturales subyacentes en los habitantes del país, como el profundo nacionalismo de los judíos y el racismo contra los árabes.

A su regreso a Estados Unidos continuó su educación en la Universidad de Pensilvania y en 1955 presentó su tesis doctoral en la que abordó la base de las ideas de sus posteriores escritos sobre lingüística. En ese mismo año, el Instituto Tecnológico de Massachusetts le extendió la invitación de impartir clases. Chomsky aceptó, y unos años después se integró al cuerpo docente de la Universidad de Columbia como profesor visitante.

Aportaciones importantes

Chomsky es el fundador de la Lingüística generativa. En 1957 revolucionó el campo con su libro Syntactic structures (Estructuras sintácticas), en donde se opuso a las tendencias lingüísticas dominantes, presentó el concepto de gramaticalidad y trató de construir una teoría formal de la estructura lingüística. En adición, es en este libro en el que introdujo el término “generativo”.

En general, Chomsky abordó y desarrolló sus teorías a lo largo de múltiples obras: Aspects of the Theory of Syntax (Aspectos de la teoría de la sintaxis), Language and mind (El lenguaje y el entendimiento), Reflections on Language (Reflexiones sobre el lenguaje), entre otras. Una de sus más famosas teorías es aquella que indica que el lenguaje es innato en el ser humano y que éste posee una estructura biológica que permite aprenderlo de forma casi natural, sin importar el contexto social y cultural. Hasta entonces, se creía que la adquisición de la lengua era influenciada básicamente gracias al aprendizaje en sociedad, y por asociación.

Profesor del Instituto Tecnológico (MIT) desde 1955, fue ponente plenario en el noveno Congreso Internacional de Lingüistas de 1962, convirtiéndose en la figura americana referente de la lingüística. Fue creador de la Jerarquía de Chomsky, que divide a la gramática en 4 niveles, e introdujo la gramática transformacional, un tipo de gramática generativa.

Además de ser un respetable lingüista, es un pensador que se ha definido como anarquista o socialista libertario. Se opuso a la guerra de Vietnam y a las políticas estadounidenses en territorios del Medio Oriente.

Actualmente, Chomsky continúa impartiendo clases en el MIT a la vez que es miembro del sindicato de Trabajadores Industriales del Mundo (IWW).