Mark Twain

Florida, Estados Unidos, 30 de noviembre de 1835-Redding, Estados Unidos, 21 de abril de 1910

“Mark Twain” era el seudónimo de Samuel Langhorne Clemens, el popular escritor estadounidense cuyas novelas Las aventuras de Tom Sawyer y Las aventuras de Huckleberry Finn han adquirido relevancia en la literatura contemporánea y se han transformado en obras clásicas.

Mark Tawin ejerció también como periodista, orador, humorista, inventor y hombre de negocios.

Niñez y juventud

Samuel Langhorne creció en medio del sistema esclavista de los Estados Unidos del siglo XIX, e incluso su familia poseía cierto número de esclavos. Sus padres fueron John y Jane Clemens y tuvo seis hermanos, de los cuales él era el sexto.

Cuatro años después de su nacimiento la familia entera se mudó a un pueblo llamado Hannibal, en el estado de Misuri, el mismo que más tarde le inspiraría para la creación del pueblo ficticio de sus novelas más famosas.

Cuando tenía 11 años su padre murió víctima de una neumonía. El niño Samuel tuvo acceso a la educación elemental hasta el quinto grado; después comenzó a trabajar como aprendiz de impresor para un periódico de Hannibal con el objetivo de apoyar la economía familiar. En 1851 se convirtió en tipógrafo para el diario de su hermano y dio el salto a las letras al contribuir en el mismo con artículos breves y relatos humorísticos.

Con el paso del tiempo sus contribuciones humorísticas en algunas publicaciones fueron creciendo. Sin embargo, en 1857 abandonó esta ocupación y decidió trabajar como piloto de riverboats, las típicas embarcaciones de vapor que circulaban en el río Misisipi. En 1859 obtuvo su licencia de piloto y trabajó como tal durante unos años.

Su vida como piloto terminó abruptamente con el estallido de la Guerra Civil estadounidense, puesto que el tránsito en el río se vio afectado. Entonces Samuel se alistó en el Ejército Confederado, pero su permanencia ahí fue de sólo unas semanas.

Mark Twain, el escritor

Samuel regresó a la escritura después de su salida de la milicia y se trasladó a Nevada. Pero en 1862 sus bolsillos se encontraban en precario estado y decidió conseguir un empleo formal. Comenzó a trabajar como reportero para el Virginia City Territorial Enterprise y adoptó el seudónimo “Mark Twain”, palabras usadas en el contexto de la navegación fluvial. Usó por primera vez su seudónimo en el texto humorístico Letter From Carson – re: Joe Goodman; party at Gov. Johnson’s; music.

En 1864 se mudó a San Francisco, donde conoció a renombrados escritores. Un año después publicó en el semanario The Saturday press la obra que se convirtió en su primer éxito: The celebrated jumping frog of Calaveras County (La célebre rana saltadora del distrito de Calaveras), un cuento que por su tono humorístico atrajo considerable atención.

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En 1869 publicó Innocents abroad (Los inocentes en el extranjero), resultado de cartas de viaje que escribió durante una travesía por Europa y Medio Oriente y que se convirtió en uno de los libros más vendidos. En 1870 se casó con Olivia Langdon, por cuya familia conocería a numerosos personajes abolicionistas, ateos y activistas por los derechos civiles. Olivia le daría 4 hijos.

Ya como un escritor notable, publicó Roughing It (Pasando fatigas) en 1872 pero su encumbramiento llegó con la publicación de The adventures of Tom Sawyer (Las aventuras de Tom Sawyer) en 1876, novela que narra los sucesos acontecidos en la vida de un niño astuto del sur de los Estados Unidos. Twain incluyó en la novela al personaje de Huckleberry Finn, pero posteriormente publicó Las aventuras de Huckleberry Finn (The adventures of Huckleberry Finn, 1884), de la cual Ernest Hemingway diría años más adelante: “Toda la moderna literatura norteamericana viene de un libro de Mark Twain titulado Huckleberry Finn.” En este prolífico período también sacó a la luz A tramp abroad (Un vagabundo en el extranjero, 1880) The prince and the pauper (El príncipe y el mendigo, 1881), Life on the Mississippi (Vida en el Misisipi, 1883) y A Connecticut Yankee in King Arthur’s Court (Un yanqui en la corte del Rey Arturo, 1889).

En sus últimos años como escritor le fueron otorgados varios honores, entre los cuales destacan el título honoris causa de la Universidad de Oxford y una membresía en una sociedad secreta de la Universidad de Yale. Twain enfrentó problemas financieros a lo largo de su vida debido a su escasa facultad para administrar sus ganancias, incluso en las épocas en las que ganó mucho dinero. Por otra parte, ya anciano era uno de los escritores más populares de Norteamérica.

Mark Twain falleció a los 74 años tras sufrir un paro cardíaco. Sus novelas siguen vigentes y son lecturas clásicas para niños, jóvenes y adultos.