Del Holoceno al Antropoceno

El 29 de agosto de 2016, científicos del Grupo de Trabajo del Antropoceno (Anthropocene Working Group, AWG) sugirieron durante el 35º Congreso Internacional de Geología que una nueva época geológica debe ser declarada, en vista de los profundos y numerosos cambios que se han producido en la Tierra como consecuencia del impacto de las actividades humanas. El nombre de esta nueva época geológica, que parece haber comenzado desde hace varios años, es Antropoceno, palabra que deriva de los términos griegos anthropo, que significa “humano”, y cene, “nuevo”.

¿De verdad la humanidad está experimentando una vida dentro de una nueva época geológica? No es la primera vez que esto se sugiere. De aceptar la propuesta la Comisión Internacional de Estratigrafía (ICS, por sus siglas en inglés) y la Unión Internacional de Ciencias Geológicas (IUGS), estaríamos presenciando un parteaguas en la historia del mundo, uno del que seríamos plenamente conscientes, ya que el Holoceno, la actual y aceptada época geológica, comenzó cuando la civilización humana aún no tenía pleno dominio y consciencia de su entorno y su ambiente.

El mundo en transición

Los geólogos organizan la historia de la Tierra en varios segmentos organizados cronológicamente según los fósiles que se encuentran en los estratos, capas de sedimentos del planeta. Tenemos eones, eras, períodos, épocas y edades. Oficialmente, la humanidad se encuentra en la época del Holoceno, que dio comienzo hace aproximadamente 11,700 años, tras la última edad de hielo.

Al inicio del Holoceno, el nivel de las aguas oceánicas se elevó debido al derretimiento del hielo y todavía vivían algunas criaturas que se extinguieron poco después, como los mamuts. A nivel general, grandes transformaciones de la cultura humana han tenido lugar durante esta época, desde la agricultura hasta el desarrollo de aparatos fabricados con tecnología muy avanzada, como el teléfono y la radio.

Características del Holoceno

-El clima se ha mantenido relativamente estable, sin grandes aumentos ni reducciones de temperatura que hayan calentado o congelado la superficie del planeta. Sin embargo, esto puede cambiar…

-Han desaparecido varias especies animales: el pájaro dodo, el tigre de Tasmania, los moas, los mamíferos conocidos como “dientes de sable” y el quagga, por ejemplo.

-El ser humano ha alcanzado un gran dominio de los recursos naturales de la Tierra, y los ha explotado para su provecho.

Para algunos expertos, hace un tiempo que dejamos de estar en el Holoceno. La transición de una época a otra es natural, y eventualmente ocurre, pero, mientras que los científicos han realizado muchas pruebas estratigráficas y otros estudios para determinar los tiempos de cada una de las eras, épocas, períodos y edades pasados, todavía la investigación actual está mostrando las evidencias que exponen el paso del Holoceno a la época sugerida.

El concepto del Antropoceno se popularizó desde el 2000, cuando el químico atmosférico Paul J. Crutzen y el investigador Eugene Stoermer pusieron la palabra sobre la mesa y comenzaron a hablar sobre el tema. Según el AWG, el antropoceno es geológicamente real debido a que el impacto humano ha dejado huellas reales y perceptibles en el registro estratigráfico a lo largo de los años. ¿Qué significa esto? Bueno, que así como el paso de los dinosaurios por la Tierra dejó sus fósiles en la superficie terrestre y formó una capa de sedimentos y restos reconocibles entre otras capas pasadas, el Homo sapiens actual también ha dejado restos y formado una capa distintiva en el suelo del planeta.

Los cambios en la Tierra a partir de las actividades humanas incluyen la erosión y el transporte de sedimentos como resultado de la agricultura, la colonización, el calentamiento global y la urbanización; cambios en la composición de la atmósfera, el suelo y los océanos; y cambios en los ciclos biogeoquímicos del carbono, nitrógeno y fósforo, entre otros.

Todavía no hay consenso sobre la fecha en que el Antropoceno debió haber comenzado; Crutzen ha indicado que el inicio puede fecharse alrededor de 1800 con el advenimiento de la Revolución Industrial y el paleoclimatólogo William Ruddiman sugiere que comenzó hace alrededor de 8,000 años, pero últimamente se ha hablado de su origen en la década de 1950, a partir del desarrollo nuclear.

Posibles evidencias de que nos encontramos en el Antropoceno

-Aceleración significativa de las tasas de erosión y sedimentación.

-Duplicación del nivel de fósforo y nitrógeno en el suelo como resultado del uso y abuso de fertlizantes.

-Pequeños, y, a veces, imperceptibles trozos de plástico, aluminio y partículas de hormigón (materiales sintéticos) se encuentran en sedimentos de una buena parte del mundo.

-Presencia de partículas de ceniza en la atmósfera.

-Aumento rápido del dióxido de carbono en la atmósfera. Los niveles de este gas de efecto invernadero son mucho más altos que en los años preindustriales.

-Las tasas de extinción de especies animales y vegetales es muy alta en comparación con las de épocas anteriores, y están relacionadas con las actividades humanas y no precisamente con fenómenos naturales. El delfín chino de río, el leopardo de Zanzíbar, el rinoceronte negro occidental, la foca monje del Caribe y la pantera nebulosa de Formosa son algunas de las especies que desaparecieron durante los últimos lustros debido a factores como la caza indiscriminada y la pérdida de hábitat.

Todos estos cambios en la naturaleza han dejado un registro permanente en los estratos del planeta.

Lo que significa estar en el Antropoceno

Vivir en el Antropoceno significa habitar un mundo afectado por las acciones del ser humano, un planeta altamente modificado y que probablemente seguirá cambiando. Implica problemas como contaminación y pérdida de bosques, pero también existe cada vez una mayor conciencia sobre los problemas que experimentamos.

¿Estamos en el Antropoceno? Falta que las autoridades así lo decreten. Para que esto sea un hecho, las huellas geológicas deben ser suficientes, claras y distintivas entre las de otras épocas. Por ahora, las pruebas parecen apuntar a un cambio geológico muy importante, ¡y quizá podramos vivir para contarlo!

Fuentes

http://www.smithsonianmag.com/science-nature/what-is-the-anthropocene-and-are-we-in-it-164801414/?no-ist

canadajournal.net/science/scientists-the-anthropocene-epoch-has-definitely-begun-51030-2016/?utm_content=buffera778d&utm_medium=social&utm_source=twitter.com&utm_campaign=buffer

http://quaternary.stratigraphy.org/workinggroups/anthropocene/

http://www2.le.ac.uk/offices/press/press-releases/2016/august/media-note-anthropocene-working-group-awg

http://www.anthropocene.info/