Niku y otros objetos transneptunianos

Más allá del Sistema Solar hay millones y millones de cuerpos celestes. Conocemos otras galaxias, algunos otros planetas, asteroides y nebulosas, pero realmente desconocemos la mayoría de los objetos que contiene el Universo. Algunos, además, nos desconciertan.

Como Niku, un curioso objeto que se ubica un poco más allá de la órbita de Neptuno, el último de los planetas del Sistema Solar. Un grupo de científicos de varias nacionalidades se hallaba investigando el espacio con el Telescopio de sondeo panorámico y sistema de respuesta rápida (Pan-STARRS) en Maui, Hawái, cuando en agosto de 2016 se toparon con un cuerpo relativamente cerca de Neptuno, es decir, un objeto transneptuniano. Esto no es nada raro para los científicos; sin embargo, notaron que el cuerpo tenía un movimiento y otras características muy inusuales. Lo apodaron Niku, que en chino significa “rebelde”.

¿Qué es un objeto transneptuniano?

Un TNO, del inglés Trans Neptunian Object, es todo planetoide que gira alrededor del Sol pero que se ubica después de Neptuno. Estos no son satélites naturales, cometas ni asteroides, pero son más pequeños que los 8 planetas de nuestro Sistema Solar. Algunos objetos transneptunianos son también planetas enanos, como Plutón y Makemake.

El insólito Niku

Si te preguntas por qué los expertos lo llamaron Niku, que alude a un comportamiento rebelde, es porque se mueve a su manera, de modo muy distinto al de otros cuerpos transneptunianos y hasta sorprendente.

Los científicos calculan que mide menos de 120 millas (193.12 kilómetros) de diámetro, ya que es menos débil que Neptuno. Su nombre real es 2011 KT19.

La primera característica que lo hace diferente es que su órbita se inclina unos 110º con respecto al plano horizontal del Sistema Solar; en otras palabras, que Niku está más arriba de todos. En cambio, los 8 planetas y otros cuerpos del Sistema se mueven más o menos a una misma altura, formando un disco imaginario.

 

La segunda característica discordante es la dirección de la órbita, ya que se mueve del lado opuesto de los demás cuerpos, es decir, orbita alrededor del Sol hacia atrás.

No se sabe por qué se comporta así, pues tanto Neptuno como otros cuerpos que están relativamente cerca de él tienen órbitas comunes. Claro que no es el primero que se mueve hacia atrás o está encima de las órbitas usuales, pero sí es extraño en el Sistema Solar. Se piensa que muchos de los cuerpos similares a Niku pudieron haber sido empujados o atraídos por la gravedad de otro cuerpo, pero aún es incierto en su caso.

 

Hay una hipótesis que cobra más relevancia: la de un noveno planeta, más pequeño quizá que Júpiter, Urano y Neptuno, pero más grande que Plutón. Si realmente existiera, podría ser responsable del comportamiento de Niku y quizá de la diferencia de alrededor de 6º que hay entre el disco o plano de las órbitas de los planetas y el movimiento del Sol.

El estudio sobre el descubrimiento de Niku todavía no ha sido revisado por otros expertos, pero los implicados en él consideraron que podían hacer público el hallazgo. Además de Niku, hay otros objetos similares que ya han sido mejor estudiados, y aunque no tienen el extraño comportamiento de este, tienen una característica distintiva.

Planetas transneptunianos de descubrimiento anterior

-Plutón. Fue el primer objeto transneptuniano en ser descubierto, en 1930, y se localiza en el cinturón de Kuiper. Por muchos años fue el planeta número 9 del Sistema Solar, pero ahora es un planeta enano, con un tamaño menor al de la luna de la Tierra. Tarda 248 años terrestres en dar una vuelta completa alrededor del Sol, debido a su distancia de este.

-Makemake. Es también un planeta enano y se halla en el cinturón de Kuiper. Se le descubrió apenas en 2005, y tiene un pequeño satélite, como casi todos los objetos transneptunianos.

-Haumea. Se trata de un planeta enano del cinturón de Kuiper y descubierto en 2004. Su forma es notablemente alargada, lo que lo diferencia de muchos cuerpos, que suelen tener una forma casi esférica. Es uno de los objetos transneptunianos más grandes que se conocen.

-Eris. El segundo planeta enano más grande del Sistema Solar fue avistado por primera vez en 2005. También es un plutoide, pero curiosamente, en un principio los científicos pensaron que podía ser más grande que Plutón y el décimo planeta del Sistema.

-Salacia. Es un planetoide del cinturón de Kuiper con un solo satélite natural y que orbita alrededor del Sol a una distancia un poco mayor que la de Plutón.

Jirafas

El cinturón de Kuiper

Esta región, que forma un disco alrededor de los 8 planetas del Sistema Solar, contiene muchos de los cuerpos transneptunianos que mejor se conocen. Es similar al cinturón de asteroides que divide los planetas internos o rocosos y los planetas externos. Sus objetos se encuentran a una distancia de 30 a 55 UA del Sol. Su existencia se desconoció (pero se sugirió) hasta que en 1992 se encontró evidencia científica de su presencia, aunque ya se pensaba que existía desde el descubrimiento de Plutón.

Hay otros objetos transneptunianos en otras regiones específicas, como el llamado disco disperso o disco difuso, al que Eris pertenece.

Fuentes

http://www.huffingtonpost.com/entry/niku-neptune-mystery-object_us_57ad5651e4b007c36e4e1a27?ir=Science&utm_hp_ref=science

http://arxiv.org/abs/1608.01808

http://www.businessinsider.com/planet-9-might-have-tilted-our-solar-system-2016-7