¿Te has preguntado por qué las moscas, a pesar de no ser los insectos de más rápido vuelo, son tan difíciles de capturar sobre una superficie? La respuesta reside en su magnífica visión concedida por un par de enormes ojos, cada uno compuesto por miles de omatidios, que son como minúsculos ojos conectados directamente al cerebro. Estos les confieren un rango visual de 360º y una gran sensibilidad ante los movimientos, así que antes de que levantes el matamoscas ellas ya están un paso más adelante de ti.

Los miembros del reino Animal son los únicos que cuentan con verdaderos ojos, cuya función principal es ofrecer la imagen visual del entorno. Y como la diversidad de formas, tamaños y colores de animales es inmensa, lo es también la diversidad de formas, tamaños, colores y capacidades de los ojos. Mientras que la mosca doméstica puede estar orgullosa de sus enormes órganos visuales, hay gusanos que no pueden fiarse de los suyos y son casi ciegos. ¿Y qué podemos decir de los nuestros? No nos dejan mirar hacia atrás, pero tampoco podemos quejarnos, ya que son unos de los órganos más complejos de nuestro cuerpo.

Es cierto, les debemos mucho a estos órganos. Pero, como todo, tuvieron un comienzo y un desarrollo que se traduce en una larga evolución cuyos detalles la hacen, por decirlo de alguna manera, fascinante. Vamos a hacer un repaso.

1. En la negrura

En realidad, los científicos siguen rascándose la cabeza ante la cuestión de cómo aparecieron los primeros ojos. Hipótesis e ideas hay, desde luego, y en algunas de ellas predomina la selección natural como mecanismo por el cual se produjo la evolución de estos órganos. Pero incluso Darwin dudó de esta hipótesis, como se lee en El origen de las especies (1859):

“Suponer que el ojo […] podría haberse formado por selección natural parece, confieso abiertamente, absurdo en el más alto grado posible.”

Las palabras del naturalista reconocen que el caso de los ojos era algo complicado para explicarse por medio de su teoría evolutiva. Actualmente se cree que antes de la explosión del Cámbrico todos o casi todos los animales eran ciegos; dado que eran animales simples, no había necesidad de observar atentamente el entorno, pero en el transcurso del tiempo las crecientes necesidades de alimentación y defensa pudieron marcar el antes y el después.

2. Y se hizo la luz

Es posible que la presencia de ojos se haya derivado de alguna mancha o parche sensible a la luz que le dio a su dueño una pequeña ventaja para sobrevivir o para escapar de algún depredador. Quizá algunos incluso eran capaces de diferenciar la luz de la oscuridad, pero hasta ahora no hay evidencia de los ancestros más simples con ojos.

Hace aproximadamente 542 millones de años tuvo lugar la explosión cámbrica o radiación evolutiva del Cámbrico… y entonces los animales se abrieron a la imagen. Fue un evento que se caracterizó por la aparición repentina de los ancestros de la mayoría de los grupos modernos de animales. Por las evidencias fósiles sabemos que estos animales tuvieron ojos que pueden considerarse ya complejos.

Durante los siguientes millones de años después de los primeros órganos de visión, los animales ganaron nuevas y maravillosas adaptaciones. El profesor Dan-Eric Nilsson, de la Universidad de Lund, calcula que tomó a los primitivos ojos poco menos de 364,000 años evolucionar de algo más que parches sensibles a la luz a estructuras lo más parecidas a cámaras, con lentes y células fotorreceptoras.

A medida que los animales se volvían más complejos, también sus estructuras visuales. En algunas especies se desarrollaron conexiones con las células musculares, lentes para concentrar la luz en fotorreceptores, músculos para afinar el enfoque y muchas más adaptaciones según las necesidades de la especie. Es lo que ocurrió con las moscas y demás animales con ojos compuestos. Otro ejemplo: las aves de presa, como las águilas, son famosas por su excelente visión, desarrollada por la necesidad de avistar presas desde las alturas.

Jirafas

3. Llega el color

El color llegó a transformar la vida de varios animales, incluidos los seres humanos. Es muy posible que haya sido el reconocimiento de fuentes de alimento lo que condujo a la evolución de los ojos capaces de distinguir el color. Para los herbívoros, por ejemplo, resulta importante identificar las plantas y las hojas maduras que pueden comer, a fin de evitar consumir especies nocivas, hojas inmaduras, flores con el mejor néctar o frutas maduras o inmaduras que pueden reconocerse por su color.

Otros animales perdieron o no desarrollaron la capacidad de distinguir colores, debido probablemente a que no lo necesitan, y unos más consiguieron adaptaciones especiales, como la ventaja de distinguir la luz ultravioleta. Pero también ocurrió lo contrario: ciertas especies perdieron conos y con ello la visión de algunos colores, y aún más allá, otros perdieron los ojos, como el tetra ciego mexicano (Astyanax mexicanus), cuya larga vida en la oscuridad de unas cavernas durante el Pleistoceno no requería ojos.

¿Nuestros ojos son el culmen de la evolución? No parece. Simplemente son los que se adaptan a nuestra vida. Y hay por ahí muchos pares o conjuntos de ojos cuya complejidad aún no se conoce del todo.

6 curiosidades sobre los ojos humanos

1. Miden alrededor de 2.5 centímetros de diámetro.

2. Parpadeamos unas 10,000 veces al día.

3. Los problemas de visión humana más comunes son la miopía, la hipermetropía, el astigmatismo y la presbicia.

4. Pueden distinguir alrededor de 10 millones de colores.

5. Se componen de 3 capas básicas: la túnica fibrosa, la túnica vascular y la retina.

6. Otorgan una visión binocular, es decir, ambos ojos se usan en conjunto al mismo tiempo.

——————————

¿Sabías que el 96 % de los animales tienen ojos?

Fuentes

http://www.ngkids.co.uk/science-and-nature/human-eye

https://en.wikipedia.org/wiki/Evolution_of_the_eye#Color_vision

https://en.wikipedia.org/wiki/Evolution_of_color_vision

https://en.wikipedia.org/wiki/Cambrian_explosion#Evolution_of_eyes

http://www.nhm.ac.uk/discover/eyes-on-the-prize-evolution-of-vision.html

http://ngm.nationalgeographic.com/2016/02/evolution-of-eyes-text

http://www.scientificamerican.com/article/evolution-of-the-eye/

http://learn.genetics.utah.edu/content/selection/eye/

http://www.pbs.org/wgbh/evolution/library/01/1/l_011_01.html

https://www.sciencedaily.com/terms/evolution_of_the_eye.htm