Imagen aérea de la isla Zavodovski.

Isla Zavodovski.

Escenario

El peligroso volcán, conocido como Monte Curry o Monte Asphyxia, se levanta en la isla Zavodovski, que pertenece a las islas Sándwich del Sur, en el hemisferio sur. Se localiza a unos kilómetros al norte de la Antártida, en el océano Atlántico. Es una isla de origen volcánico poco visitada, con escasa fauna y flora y cuyo suelo está compuesto en su mayor parte por fragmentos arrojados durante erupciones volcánicas. El monte Curry está situado en la parte oeste de la isla, y se le considera un volcán activo.

Una gran colonia de pingüinos barbijo se aloja en la parte este del territorio. Ahí pasan varios meses, en donde encuentran alimento y refugio mientras experimentan su muda. Se cree que cientos de parejas reproductoras viven en la zona y que contribuyen en mínima medida al olor que esta suele despedir. De hecho, el nombre “Monte Asphyxia” se deriva de los gases de olor desagradable y efecto asfixiante que despide y que se instalan en el aire de la isla.

Algunos cientos de pingüinos macaroni (Eudyptes chrysolophus) también ocupan una parte de Zavodovski.

 

 Actores

Los pingüinos barbijo (Pygoscelis antarcticus) nacen con un fino plumón grisáceo que poco a poco cubre todo su cuerpo. Durante un tiempo, esta característica les permite diferenciarse aún más de los adultos, pero cuando alcanzan alrededor de 50 a 60 días de haber salido del cascarón, experimentan una muda, durante la cual pasan del gris al clásico plumaje negro y blanco.

El período de muda se repite todos los años, frecuentemente después de la época de reproducción. Cuando esto sucede, los pingüinos adquieren un aspecto curioso, con áreas casi desnudas y otras en donde las plumas viejas sobresalen encima de las nuevas. Pero también es un período peligroso, pues sin su capa aislante completa, las aves quedan vulnerables ante el aire y el agua fríos.

Últimamente, esto es motivo de gran preocupación entre muchos expertos que monitorean las poblaciones de los pingüinos barbijo, puesto que una de las colonias más grandes inició su muda justo cuando un volcán comenzó a hacer erupción.

PINGÜINOS EN PELIGRO

Tras una alerta de terremoto, los científicos se dieron cuenta de que en marzo de 2016 el Monte Curry comenzó a hacer erupción, arrojando una nube de cenizas y bombas a través de su cráter. Pronto el ambiente se llenó de gases densos y el suelo quedó cubierto de varios tipos de material volcánico, que llegaron a varios metros a la redonda. Esto incluyó la zona donde se encuentran los pingüinos barbijo, debido a que los vientos que soplan de oeste a oeste están llevando la ceniza y demás materiales en el lado oriental de la isla.

La erupción siguió durante varios meses, poniendo en peligro la vida de más de 1.2 millones de aves esfenisciformes (una séptima parte de la población total de Pygoscelis antarcticus) de las que, hasta julio de 2016, no se sabe nada, pero se teme que puedan sufrir quemaduras, intoxicarse, experimentar dificultades respiratorias o quedar bajo capas de cenizas en caso de una expulsión rápida y violenta. En suma, el temor de los expertos es que la que se cree una de las más grandes colonias de pingüinos pueda morir o declinar gravemente.

Lo cierto es que no parece probable que el volcán deje de ser activo pronto, lo que mantiene a los pingüinos barbijo en peligro constante.

La situación es más desesperada en vista de que la erupción inició justo cuando los pingüinos comenzaron su época de muda. En condiciones normales no se atreven a viajar por mar debido a que el plumaje incompleto no les protege de las aguas heladas del océano, por lo tanto, permanecen en tierra durante algunos meses. Esto significa que los vulnerables pingüinos estarían prácticamente atrapados en la isla Zavodovski, sin que los humanos puedan hacer algo al respecto al menos por un tiempo, debido al peligro que entraña el volcán. Si no estuvieran en período de muda, simplemente saldrían por mar hacia otra zona del hemisferio sur.

No se sabe bien cuál es el estado de los pingüinos, y aunque hay confianza de que su instinto de supervivencia les ayude a sobrellevar la situación, es posible que estén teniendo graves dificultades. Se ha tomado varias imágenes de satélite que muestran las columnas de humo y ceniza que salen despedidas intermitentemente, pero aún la suerte de los pingüinos es incierta. Se espera que una expedición llegue a la isla en diciembre de 2016 o en enero de 2017 para analizar la situación y evaluar el impacto en la colonia de aves.

 

Fuentes

https://www.theguardian.com/environment/2016/jul/06/huge-penguin-colony-at-risk-from-erupting-volcano

http://news.nationalgeographic.com/2016/07/chinstrap-penguin-colony-volcano-threat-south-atlantic-ocean/

https://www.sciencedaily.com/releases/2016/07/160706114615.htm

https://en.wikipedia.org/wiki/Mount_Asphyxia

http://volcano.si.edu/volcano.cfm?vn=390130

https://seaworld.org/en/animal-info/animal-infobooks/penguin/physical-characteristics