Se teme una nueva extinción en masa

Extinción biológica: desaparición completa de una especie de ser vivo.

Extinción masiva: extinción de muchas especies de seres vivos. Generalmente es repentina e implica la reducción de la biodiversidad terrestre.

Una extinción siempre es un hecho lamentable, aun cuando se trata de animales aparentemente insignificantes, pues todos los seres vivos están interconectados. Sin embargo, una extinción masiva es, desde luego, todavía peor, ya que compromete la supervivencia de los demás organismos del mundo, incluidos los seres humanos.

La Tierra no ha experimentado una extinción masiva desde la última acaecida en el Cretácico-Terciario, hace 65.5-66 millones de años, pero los científicos están comenzando a temer por el rumbo de la biodiversidad; tanto, que comienzan a pensar en una próxima extinción en masa.

La idea parte de la cantidad de especies que se han perdido a lo largo de los últimos años. El último informe del Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF, por sus siglas en inglés) ha revelado alarmantes índices de desaparición de especies, y ofrece un panorama funesto. De acuerdo con el informe Living Planet Index, de 2016, las poblaciones de animales salvajes declinarán de forma espectacular si no se ejercen acciones inmediatamente. De lo contrario, más de dos tercios de la fauna salvaje podrían extinguirse hacia el año 2020.

Datos y predicciones

El informe de la WWF se basa en los niveles de población de fauna salvaje desde 1970 y contó con la colaboración de la Sociedad Zoológica de Londres. El equipo realizó análisis de datos obtenidos de 14,152 poblaciones de 3,706 especies de animales vertebrados de todo el mundo, y extrapoló las tendencias de extinciones hacia el final de la década.

En concordancia con el documento, las poblaciones de vertebrados se han reducido en un 58 % entre 1970 y 2012. Asimismo, las poblaciones de los organismos de agua dulce han disminuido un 81 % durante las últimas 4 décadas, lo que revela un dato preocupante: la fauna de lagos, ríos y otros cuerpos de agua dulce es la que más ha sufrido las tendencias de extinción.

¿Las causas? Principalmente la pérdida de hábitat, la contaminación, el cambio climático y la sobreexplotación, factores derivados de las actividades humanas. A estas alturas, no es secreto que el hombre ejerce un impacto en la naturaleza que va más allá de lo sostenible, y esto tiene relación con el crecimiento poblacional, que demanda cada vez más recursos.

No obstante, el tamaño de la población humana no es la causa directa de la degradación de la vida salvaje, sino las prácticas que se realizan de forma irresponsable. Se estima que la fauna silvestre está desapareciendo a un ritmo del 2 % anual; si esto se mantiene, el hombre podría experimentar su primera extinción masiva, por causas no naturales.

Las 5 extinciones masivas de la historia

Hace millones de años no había contaminantes ni amenazas de origen antropogénico, pero esto no impidió que se produjeran 5 grandes extinciones en masa. En una extinción masiva, al menos la mitad de todas las especies desaparecen en corto lapso.

1. Extinciones masivas del Ordovícico-Silúrico. Hace poco más de 440 millones de años, un 49-60 % de los géneros de organismos marinos y cerca del 85 % de las especies marinas murieron por causas no del todo claras, aunque se cree que extensas glaciaciones pudieron ser responsables. En aquellos tiempos la Tierra estaba dominada por criaturas acuáticas, por lo que estas fueron las más vapuleadas. Trilobites, graptolitos y conodontos terminaron entonces su existencia.

2. Extinción masiva del Devónico tardío. No mucho después de las extinciones del Ordovícico-Silúrico tuvo lugar otra extinción en masa, hace 360-375 millones de años. En aquella ocasión desaparecieron tres cuartas partes de las especies, y las más afectadas fueron las distribuidas en los trópicos.

3. Extinción masiva del Pérmico-Triásico. Apodado como “La Gran Mortandad”, este evento, que data de hace 252 millones de años, marcó la desaparición de más del 90 % de las especies del mundo, por lo que, sin duda, es la mayor extinción masiva de la que se tiene registro. Se ha hablado del impacto de un meteorito, de la explosión de una supernova y de otras causas que pudieron provocarla, pero no hay nada comprobado.

4. Extinción masiva del Triásico-Jurásico. Se cree que el cambio climático, el impacto de un meteorito o erupciones basálticas fueron responsables de este evento que causó la extinción del 20 % de las familias de animales marinos, hace 201.3 millones de años. Muchas especies de vertebrados murieron, y después sobrevino un período próspero para los dinosaurios.

5. Extinción masiva del Cretácico-Terciario. La última gran extinción resultó en la muerte de todos los dinosaurios, así como amonitas y muchas plantas con flores. Se cree que murió la mitad de todas las especies del mundo. El evento se atribuye generalmente al impacto de un meteorito que cayó en la península de Yucatán, si bien todavía hay dudas al respecto.

¿Hacia un destino funesto?

Hay muchos animales que claramente están reduciéndose velozmente. Como ejemplos están el elefante africano (Loxodonta africana), los tigres (Panthera tigris), la vaquita marina (Phocoena sinus), el lince ibérico (Lynx pardinus), los gorilas (Género Gorilla) y el panda gigante (Ailuropoda melanoleuca). Recientemente, un informe de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) presentó el estado de conservación actualizado de varios animales, colocando al gorila oriental (Gorilla beringei) como especie en peligro crítico de extinción.

La pérdida de biodiversidad es una gran amenaza que se cierne sobre el futuro de la Tierra, lo que señala la completa urgencia por la toma de medidas drásticas, tanto de gobiernos como de individuos.

Fuentes

http://edition.cnn.com/2016/10/26/world/wild-animals-disappear-report-wwf/index.html

http://awsassets.panda.org/downloads/lpr_living_planet_report_2016.pdf

https://www.washingtonpost.com/news/energy-environment/wp/2016/10/27/two-thirds-of-the-worlds-vertebrate-wildlife-could-be-gone-by-2020-report-warns/

http://www.bbc.co.uk/nature/extinction_events

http://science.nationalgeographic.com/science/prehistoric-world/mass-extinction/