Podría haber 10 veces más de lo que se cree

No podemos conocer todo el Universo en el presente, eso es un hecho. Y menos aún porque se está expandiendo gradualmente. Pero el ser humano tampoco se queda quieto, y gracias a su curiosidad y afán por conocer las verdades del lugar en donde vive ha logrado dilucidar lo que en siglos anteriores era más misterio que realidad.

El siglo XX fue un siglo lleno de descubrimientos y eventos memorables sobre nuestro Sistema Solar y el Universo. Al fin los científicos comenzaron a saber de qué está hecho el espacio, cómo son las estrellas y cómo se organizan. Y naturalmente, las preguntas como: ¿Qué tan grande es el Universo? ¿tuvo un principio? ¿cuántas estrellas existen? y ¿cuántas galaxias hay? empezaron a tener respuestas, aunque aún aproximadas. Esta última pregunta tiene actualmente una respuesta mucho más certera, y bastante impresionante.

8 datos que no sabías sobre las galaxias

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Más de dos tercios de las galaxias conocidas tienen forma de espiral.

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Más de dos tercios de las galaxias conocidas tienen forma de espiral.

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No es raro que las galaxias colisionen.

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Las estrellas de las galaxias se mantienen “juntas” debido a la gravedad.

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Una de las primeras galaxias en ser identificada fue la Galaxia de Andrómeda, descrita por el astrónomo persa Abd Al-Rahman Al Sufi como una “pequeña nube” en el siglo X.

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La mayoría tiene un agujero negro supermasivo en el centro.

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La mayoría de las galaxias del Universo son enanas, con un número de estrellas menor al de la Vía Láctea.

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Edwin P. Hubble creó la clasificación de las galaxias según su forma, que todavía está vigente.

Contar galaxias

Las galaxias son sistemas de polvo, gas, estrellas y materia oscura en el Universo. Durante la mayor parte de la historia solo se reconoció a la Vía Láctea como una galaxia, y aunque ya se había observado otras, no se les reconocía como tales; por lo tanto, la Vía Láctea era la única de la que los científicos tenían plena seguridad. Más tarde, en la década de 1920, el astrónomo Heber Curtis y algunos otros científicos aseguraron que existían otras además de la Vía Láctea. De hecho, Curtis estaba convencido de que la llamada Gran Nebulosa de Andrómeda era una galaxia externa. Posteriormente Edwin Hubble se encargó de comprobar la existencia de otras galaxias en el Universo, y, con ayuda de telescopios más potentes, él y otros astrónomos se dieron cuenta de que el número era mayor de lo podían pensar entonces.

Las observaciones con el telescopio Hubble permitieron hacer conteos más exactos a lo largo del siglo XX. Hasta hace unos años, se estimaba que la cantidad de galaxias del universo observable, es decir, la parte visible del total del Universo, rondaba los 100,000 y hasta 200,000 millones. Las fuentes menos exactas indicaban la existencia de millones y millones, pero, desde luego, no un número determinado. Pero un nuevo estudio dirigido por el astrofísico de la Universidad de Nottingham en Inglaterra, Christopher J. Conselice, sugiere que la cantidad de galaxias en el Universo podría ser de 2 billones, es decir, habría 10 veces más galaxias de lo que se creía recientemente.

El estudio The Evolution of Galaxy Number Density at z< 8 and its Implications, publicado el 14 de octubre de 2016 en la revista The Astrophysical Journal, es parte de un trabajo de más de 15 años de duración en el que los miembros del equipo analizaron inspecciones del cielo realizados por el telescopio espacial Hubble, además de otros instrumentos avanzados que permitieron mirar a distancias inimaginables. Se destacó la inexistencia de un estudio detallado sobre la cantidad de galaxias, por lo que este es uno de los primeros en su tipo.

Los científicos crearon modelos tridimensionales y usaron trabajos matemáticos para calcular la densidad de las galaxias y el volumen de una región del espacio tras otro, de modo que el trabajo fue minucioso y se apoyó en el número de galaxias encontradas en los distintos instantes de tiempo de la historia del Universo. Todo esto tuvo una razón simple: la tecnología actual no puede observar todas las galaxias, ya que algunas están demasiado lejos o son tan débiles como para ser apreciadas. Al final, el equipo logró una de las estimaciones del número de galaxias más exactas que se han hecho.

Comparado con los 100,000 o 200,000 millones anteriormente pensados, 1 o 2 billones de galaxias es una cantidad asombrosa, pero seguramente hay más ahí en donde los científicos todavía no han podido llegar.

Historia galáctica

La cifra no fue lo único que encontraron los investigadores, pues también observaron ciertas características valiosas para el futuro estudio de las estrellas. Entre otros hechos, la mayoría de las galaxias de mayor antigüedad son las que poseen menor masa, pero también parece haber actualmente un número de galaxias de masa baja 10 veces menor en comparación con otras épocas. Esto prueba que a lo largo del tiempo han estado colisionado y uniéndose. La mayor parte de las galaxias de masa baja tienen una masa similar a la de las galaxias que rodean nuestra Vía Láctea.

¿Cuál es la galaxia más lejana?

GN-z11 es la más antigua y la más distante que se conoce, formada unos 400 años después del Big Bang.

Fuentes

https://www.ras.org.uk/news-and-press/2910-a-universe-of-two-trillion-galaxies

http://iopscience.iop.org/article/10.3847/0004-637X/830/2/83

http://www.esa.int/Our_Activities/Space_Science/Herschel/How_many_stars_are_there_in_the_Universe

Galaxias

http://science.nationalgeographic.com/science/space/universe/galaxies-article/