La historia de la exploración del espacio ha estado marcada por eventos clave que se han quedado guardados en la memoria colectiva. Hagamos un recuento por 20 de los más importantes momentos que contribuyeron a definir nuestro conocimiento del Universo y el Sistema Solar.

4 de octubre de 1957 – Primer satélite artificial en el espacio.

La era de la exploración espacial tuvo un inicio en grande con el lanzamiento, por parte de la Unión Soviética, del primer satélite artificial de la historia: el Sputnik 1, cuyo nombre significaba originalmente “compañero de viaje”, pero que eventualmente adquirió el de “satélite” en la Rusia de hoy. El lanzamiento fue un éxito al entrar en la órbita de la Tierra, y los soviéticos se pusieron por delante en la carrera espacial.

El Sputnik 1 era toda una hazaña tecnológica, una esfera presurizada hecha de una aleación de aluminio, con un peso de casi 84 kilogramos. Su órbita alrededor de la Tierra duró 98 minutos.

3 de noviembre de 1957 – Primer animal en el espacio.

La segunda nave espacial puesta en órbita alrededor de la Tierra fue la Sputnik 2, una estructura soviética pionera en transportar animales vivos. La pasajera fue una perrita mestiza identificada como Laika, que tiempo atrás había sido encontrada vagando por las calles de Moscú.

Laika sobrevivió al lanzamiento de la nave, pero murió horas después debido, probablemente, a un sobrecalentamiento causado por una falla en el sistema.

12 de abril de 1961 – Primer ser humano en el espacio.

El cosmonauta soviético Yuri Gagarin se convirtió en el primer ser humano en llegar al espacio exterior, a bordo de la nave espacial Vostok 1, estableciendo un hecho sin precedentes.

Gagarin realizó un vuelo de 108 minutos a más de 17,000 millas por hora alrededor de la Tierra, a una altura máxima de 320 kilómetros sobre la superficie terrestre. Se vio obligado a aterrizar en paracaídas debido a que la nave no podía hacerlo a una velocidad segura, lo cual en Rusia se admitió más tarde. Sin embargo, ni esto nunca podrá opacar la proeza.

16 de junio de 1963 – Primera mujer en el espacio.

Valentina Vladimirovna Tereshkova había sido trabajadora textil, pero en 1963 su vida dio un repentino vuelco al convertirse en la primera mujer en llegar al espacio. También soviética, la cosmonauta orbitó la Tierra 48 veces en un lapso de 3 días, a bordo del Vostok 6.

La segunda mujer en el espacio, Svetlana Savitskaya, realizó su viaje 19 años después, en 1982.

18 de marzo de 1965 – Primera “caminata” espacial.

Bien sujeto, el cosmonauta Alexei Leonov salió de su cápsula Voskhod 2 y decidió hacer un “paseo”. Fue el primero en experimentar la vida fuera del ambiente controlado de una nave. Su caminata duró 12 minutos, y al retornar a la cápsula tuvo que despresurizar parcialmente su traje debido a que se expandió como resultado de la falta de presión atmosférica en el espacio.

14 de julio de 1965 – Transmisión de las primeras imágenes de Marte.

La nave espacial Mariner 4 pasó a la historia por sobrevolar exitosamente el planeta rojo y transmitir las primeras imágenes de él. Envió 22 fotografías en blanco y negro, granuladas, que mostraron una superficie marciana llena de cráteres, muy parecida a la de la luna y aparentemente inerte, lo cual desestimó las predicciones que decían que el planeta probablemente albergaba vida.

20 de julio de 1969 – Llegada del hombre a la luna.

Quizá no hay evento espacial más recordado y representado que el primer alunizaje, con dos astronautas caminando sobre la superficie de la luna, la bandera estadounidense y las palabras de Neil Armstrong: “Un pequeño paso para el hombre, un gran paso para la humanidad”.

Armstrong y Edwin “Buzz” Aldrin salieron del módulo lunar de la nave Apolo 11, recogieron 21 kilogramos de material de la corteza, desplegaron instrumentos científicos y retornaron. Hasta hoy, este es considerado por muchos como el momento cumbre de la carrera espacial.

13 de abril de 1970 – “Houston, tenemos un problema”.

Durante el intento por llevar a cabo el tercer alunizaje, la Apolo 13 tuvo una serie de problemas. Poco después de 2 días del inicio de la misión, un tanque de oxígeno explotó, afectando otro tanque y los suministros de luz, agua y electricidad del módulo. Al anunciar la explosión, el astronauta John Swigert pronunció las famosas palabras “Okay, Houston, we’ve had a problem here” (“Ok, Houston, tenemos un problema aquí”). Pese a las dificultades, la tripulación pudo regresar sana y salva cuatro días después.

19 de abril de 1971 – Se lanza la primera estación espacial.

Con una carrera espacial muy avanzada, y los estadounidenses cosechando éxitos, la Unión Soviética estableció la primera estación espacial de la historia, Salyut 1. Tres cosmonautas la abordaron exitosamente y establecieron un récord de resistencia para los viajes espaciales, pero la hazaña se ensombreció con su muerte por asfixia camino a la Tierra, debido a la apertura prematura de una válvula.

30 de julio de 1971 – Instalación del primer vehículo lunar.

Hoy los vehículos lunares no son raros, pero a principios de la década de 1970 sí. El primero de su tipo se bajó del Apolo 15 a la superficie de la luna y se usó como transporte y proveedor de suministros. El vehículo se movía a 10-12 kilómetros por hora, y permitió a los astronautas desplazarse a distancias más largas.

Jirafas

14 de mayo de 1973 – Se lanza la primera estación espacial americana.

Los estadounidenses lanzaron su primera estación espacial, la Skylab, y planeó una misión de 6 años. Contaba con un observatorio solar, un taller orbital y un adaptador de acoplamiento múltiple, entre otras avanzadas estructuras para trabajar en el espacio durante períodos más largos, hasta 84 días.

Estuvo en órbita de 1973 a 1979.

17 de julio de 1975 –  Primer encuentro espacial internacional.

La carrera espacial había sido una suerte de competencia entre dos potencias, Estados Unidos y la Unión Soviética. Los equipos de ambas realizaron el Proyecto de Pruebas Apolo-Soyuz, y en un hecho inusual y televisado, estrecharon sus manos como símbolo de la distensión. Astronautas y cosmonautas pasaron dos días juntos, realizando experimentos científicos.

20 de julio de 1976 – Primera llegada de un objeto terrestre a Marte.

Viking 1 se convirtió en la primera nave espacial en posarse con éxito sobre la superficie de Marte. Durante los años siguientes, que constituyeron una de las más largas misiones en la superficie del planeta, el módulo de aterrizaje envió imágenes y realizó experimentos biológicos en busca de señales de vida.

12 de abril de 1981 – Vuelo inaugural del primer transbordador espacial.

En el aniversario número 20 de la llegada del primer hombre al espacio, Estados Unidos lanzó y puso en órbita el primer transbordador espacial, el Columbia, con lo que se inició el Programa del transbordador espacial (Space Shuttle program). Los astronautas John Young y Robert Crippen pasaron dos días en órbita alrededor de la Tierra.

15. 7 de febrero de 1984 – Primera caminata espacial “libre”.

Habían pasado 19 años desde que Alexei Leonov “caminó” en el espacio, pero nadie lo había hecho sin ninguna atadura. Hasta que llegó el astronauta Bruce McCandless, quien salió del Challenger, se desplazó a unos 100 metros y regresó.

Este hito fue logrado gracias a la Unidad de Maniobra Tripulada, una especie de mochila propulsada que permitió a los astronautas hacer caminatas sin ataduras. La foto de Bruce McCandless, con su traje blanco y la Tierra debajo, dio la vuelta al mundo.

25 de abril de 1990 – Lanzamiento del telescopio espacial Hubble.

El telescopio Hubble nos ha dado las más maravillosas imágenes del Universo, desde estrellas y planetas hasta galaxias y nebulosas que parecen irreales. Un telescopio de 12 toneladas y varios instrumentos para la observación del espacio sin la distorsión atmosférica, el Hubble orbita y brinda imágenes en altísima resolución.

20 de noviembre de 1998 – Inicia la construcción de la Estación Espacial Internacional.

El primer centro de investigación espacial fue planeado para el uso permanente, y es ahora el mayor cuerpo artificial en el espacio. Por sus instalaciones han pasado múltiples astronautas y ahí se han hecho complejos experimentos no solo de Astronomía, sino también de otros campos científicos.

28 de abril de 2001 – Primer turista en el espacio.

Todavía los viajes turísticos al espacio son una posibilidad remota para la gran mayoría de las personas, pero no para Dennis Tito, un multimillonario de California, Estados Unidos, que a principios del segundo milenio se ganó un lugar en la historia como el primer turista espacial.

Sin ser astronauta, pero sí con estudios superiores de Astronáutica y Aeronáutica, pagó una suma cuantiosa para ir al espacio exterior durante 8 días, una experiencia que nunca olvidará.

6 de agosto de 2012 – Llegada del Curiosity a Marte.

En los últimos años, la llegada del vehículo Curiosity a la superficie de Marte ha sido uno de los eventos más mediáticos e importantes de la exploración espacial. Equipado con avanzados instrumentos, se le envió para estudiar la composición del planeta e investigar otros factores que ayudarán a determinar si alguna vez soportó vida.

12 de noviembre de 2014 – Primera llegada de un instrumento terrestre sobre un cometa.

Entre una gran expectativa, el módulo de aterrizaje de la sonda espacial Rosetta, Philae, logró posarse sobre el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, un suceso sin precedentes cuyo objetivo era la transmisión de información sobre la composición del suelo.

Después de un período sin contacto con Philae, en julio de 2016 la sonda Rosetta dejó de intentar comunicarse con este, hasta que en septiembre del mismo año se localizó en una grieta.

Fuentes

https://www.archives.gov/research/alic/reference/space-timeline.html

http://science.nationalgeographic.com/science/space/space-exploration-timeline/

http://www.nasa.gov/externalflash/NASA45/textonly/history.html

http://www.bbc.com/news/science-environment-35326827